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諾貝爾獎

諾貝爾獎和「無用的知識」

劉裘蒂:物理獎得主皮伯斯從不受重視的謎題入手。諾獎的秘密似乎不是急著去當最後的收成者,而是拓荒的先鋒。

即使貿易戰以「切臘腸」的方式邊打邊談,未來中美之間的抗衡主戰場也勢必是金融和科技。這樣的大背景下,在2019年諾貝爾獎得主陸續出爐的這一個多星期,我們除了再度焦慮和揣測中國人何時能夠拿到更多的諾貝爾科學獎項之外,不妨多思考諾貝爾獎的本質是什麼。

根據《大英百科全書》的詞條,諾貝爾獎被認為是世界「知識成就」方面最負盛名的獎項。

眾所周知,瑞典化學家阿爾弗雷德•諾貝爾立遺囑,將大部分財產用於獎勵表彰在物理、化學、生理學或醫學、文學與和平等五個領域中「為人類帶來最大貢獻的人」。另外,瑞典銀行於1968年設立了一項紀念諾貝爾的經濟科學獎項,這個皇家銀行經濟科學獎,成了所謂的諾貝爾經濟學獎。

由諾獎得主來華的「淘金潮」可以管窺中國人對於諾貝爾獎的狂熱,中國人的「諾貝爾情結」隨著「科技趕超」的聲浪而有增無減。但是到了今年宣布的醫學獎和物理學獎為止,美國仍然以380人居冠,其次是英國的132人,再次是德國108人,日本以27人排名第八。歷來華人得獎有11人,其中科學領域有9人,中國籍的有4人,可見基因應該不成問題。

從今年國內媒體對諾貝爾醫學獎的報導角度來看,「鳳凰科技」的標題是:「諾貝爾生理學或醫學獎揭曉 腎癌治療或最先受益」。《第一財經》的標題是:「2019年諾貝爾生理學或醫學獎揭曉,概念股開盤走強」。中國新聞網的標題是:「諾貝爾物理學獎今揭曉:史上留名憑實力 獲獎還要些運氣?」

美國有線電視新聞網CNN的標題是「諾貝爾醫學獎獎勵人類對於氧氣反應的新發現」。《紐約時報》的標題是「諾貝爾醫學獎獎勵研究細胞如何處理氧氣」。《華爾街日報》的標題是「美國和英國科學家獲得諾貝爾醫學獎」。

兩相對比之下,美國媒體平鋪直敘,並且在文章中強調得主的研究哲學,而中國媒體的專注點似乎更為「功利」:實際的用途,對於股市(財富)的影響,以及如何得獎。

2019年的諾貝爾醫學獎和物理學獎

今年共享醫學獎的三位科學家,分別是來自哈佛醫學院達納-法伯癌症研究所的威廉•凱林、牛津大學和弗朗西斯•克里克研究所的彼得•拉特克利夫、以及美國約翰霍普金斯大學醫學院的格雷格•塞門扎。他們在過去20多年間,各自獨立地研究細胞如何感知和適應不斷變化的氧氣供應。

作為生命有機體的命脈,氧氣是細胞生存的必要條件,但氧氣過多或過少也會致命。因此三位科學家試圖回答這個問題:細胞如何調節自身對於氧氣多寡的反應?

諾貝爾獎委員會說,2019年獲獎者發現了調節因應氧氣水平變化的基因活動的分子機制,從而「擴展了我們對生理反應如何使生命成為可能的知識」,並且使我們「弄清這一切如何運作」,呈現了「完整清晰的故事」。

這些發現對治療供氧不足的各種疾病(包括貧血、心臟病和中風)具有重要意義,也促使血管生成阻滯劑,通過阻斷腫瘤細胞觸發其獲取氧氣和營養所需的新血管生長的能力來治療癌症。諾貝爾學會認為這項研究具有「教科書發現」式的里程碑,未來將是生物學基礎教育的學習課程。

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