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經濟學

你的幸福感靠譜嗎?

哈福德:杯子是半滿、半空還是被加入了劇毒氰化物?樂觀和悲觀情緒各有利弊,但眼下世界需要一劑現實主義。

杯子是半滿、半空還是被加入了劇毒氰化物?上周我曾撰文寫過《我們靠什麼理解世界?數據還是體驗?》——討論我們對這個世界的直覺認知,與電子表格中所描述的世界之間的差別。當我們受邀反思事情是向好的方面還是壞的方面發展時,沒有什麼比上述差別更明顯了。

雖然有一些例外,但情況是這樣的:這個世界在很多重要的方面正變得越來越好,但我們根本沒意識到這是真的。人口增長已戲劇性放緩。世界上大多數嬰兒都至少接種過一種疫苗。在受教育機會方面,女孩正迅速趕上男孩。這個世界充滿瑕疵,但進步不僅僅是可能的——它正在發生。

新書《事實》(Factfulness)——由安娜•羅斯林•朗倫德(Anna Rosling Rönnlund)、奧拉•羅斯林(Ola Rosling)和已故的漢斯•羅斯林(Hans Rosling)撰寫——描述了這種知識鴻溝,它有時甚至是荒誕的:三分之二的美國公民認為,生活在極度貧困中的全球人口比例在過去20年中翻了一倍;事實是減半了。正如漢斯•羅斯林過去常說的,我們變得如此無知並非偶然。

我們的錯誤認識也不僅限於在全球發展方面。民調機構益普索•莫里(Ipsos Mori)的調查顯示,發達國家公民對自己的國家也不甚了了。

多數人大大高估了犯罪的盛行程度(在英國自上世紀90年代以來已戲劇性下降)和未成年少女的懷孕率(受此影響的13至15歲少女比例不到1%)。我們也嚴重高估了西方國家穆斯林人口的規模,這似乎表明,小報渲染的擔憂在我們的腦海里留下深刻印象。

這不僅僅是一個統計現象——而且也是個政治和心理上的謎團。對於失業、惡意破壞、移民、亂扔垃圾、經營不善的醫院或者販賣毒品,我們該有怎樣的擔憂?

對此沒有客觀的答案,但人們強烈傾向於關心國家存在的這些問題,而對自身所處的當地社區更為放鬆。在我們生活的地方,我們看不到嚴重的問題,但我們能強烈感覺到周圍遍布麻煩,只是這些麻煩都在我們的視線範圍外。經濟學家馬克斯•羅澤(Max Roser)(Our World in Data 網站的創始人)稱此為「地方層面的樂觀主義和國家層面的悲觀主義」。

當詢問人們有關自己的幸福感時,這種錯搭尤為顯著。我們幾乎都相當滿足:在英國,92%的人對自己的生活感到「挺幸福」或者「非常幸福」。但我們認為,同胞中只有不到一半的人處於同等幸福的狀態。英國在這方面尤為典型:到處都是幸福的人,但人人以為自己周圍都是苦難。

這種籠統的悲觀情緒似乎很強大。有一個全球性問題是人們搞對的(儘管有激烈的虛假訊息宣傳),而這個問題是壞消息:氣候專家是否相信地球會在下一個世紀變得更暖?

所以我們很容易得出這樣的結論:除了我們自己的體驗,我們對其他所有事情都抱有系統性的過分悲觀態度。這並非完全屬實。英國《金融時報》的圖表博士艾倫•史密斯(Alan Smith)告訴我,沙特阿拉伯人對肥胖的盛行過於樂觀:他們認為全國有四分之一的人超重或肥胖,但真正的數字更接近於四分之三。大多數國家的大多數人也都低估了財富不均;它比我們想象的更糟,儘管在這個問題上,英國是個例外。

樂觀主義者並非總是對的。諾貝爾經濟學獎得主安格斯•迪頓(Angus Deaton)發現,我們對自己的未來過於樂觀:幾乎在任何地方,人們都傾向於認為,他們會在5年後過上更美好的生活。我們註定會失望。生活的滿意度已經很高,不會再有太大的變化,即便有變,那也往往是隨著中年的到來而出現下降。

這種對自己的錯誤樂觀,與我們對孩子的前景同樣錯誤的絕望形成鮮明對比:根據皮尤研究中心(Pew Research Center)的數據,在歐洲和北美,認為自己的孩子未來在經濟上不如自己(而非超越自己)的人數,是持有相反觀點人數的兩倍。鑒於過去10年的經濟衰退和緩慢復甦,這並非不可能。但經濟從長遠來看總是趨向於增長,所以這是一個非常嚴峻的預測。

我們該從這一切得出什麼樣結論呢?一個合理的假設是,我們對世界的許多印象來自於大眾媒體選定的輕重緩急。這就解釋了為什麼我們對大多數事情都感到悲觀,除了肥胖,因為電視上都是瘦的人。

第二個結論是,我們中的許多人——公民、媒體和主流政界人士——需要對這個世界的真正現實更感興趣。我無需列舉那些通過強化人們的最糟糕恐懼而從瘋子的邊緣爬上權位的政治運動。但當你的政策平台是建立在錯誤認識的基礎上時,不太可能會有什麼好結果。

樂觀主義和悲觀主義各有其長,但眼下世界需要的是一劑現實主義。

譯者/艾卜

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