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時間:馬斯克最大的敵人

沃特斯:這位企業家利用重型火箭發射成功說服特斯拉股東相信他能解決Model 3電動車生產問題,但他對自己的光環指望過多將是一個錯誤。

模仿和改進一直是推動硅谷發展的動力。很少有真正突破性的創意:完善別人已經嘗試過的主意是通常發生的情況。正確的配方——如搜索領域的谷歌(Google)或社交網絡領域的Facebook——有望得到轟轟烈烈的結果,即便其他公司早已嘗試過同樣的做法。對打造一款更完美「捕鼠器」的執着追求,可能導致廣闊天地無人探索。

這為我們思考埃隆•馬斯克(Elon Musk)的意義增加了一個理由。在一個潛在巨大的新科技市場,很少有人能夠獲得以年衡量的領先優勢。同時在兩大新市場做到這一點更是聞所未聞。然而,這種領先地位給先驅者的商業和融資模式造成嚴重壓力。

最近,「馬斯克世界」為我們完美展示了他那種宏大思維所經歷的曲折起伏。

首先是人們期待已久的獵鷹重型火箭(Falcon Heavy)成功發射升空,這是馬斯克旗下的SpaceX打造的一款巨型火箭。雖然在時間上比最初所承諾的晚了4年,但仍然遙遙領先於與之競爭的重型火箭。

SpaceX遵循一種經典的風險投資模式。與馬斯克有過密切合作的人士表示,為了捍衛他把人類送上火星的終極目標,他非常堅定地保持該公司的私有結構。風險投資者似乎對其進展感到滿意:SpaceX已籌集16億美元資本金,最新一輪融資使該公司估值達到210億美元,是兩年前的兩倍。

SpaceX的另一部分融資來自其獵鷹9號火箭(Falcon 9)的客戶,該型火箭已經迅速從奇蹟(在本10年初是首枚進入太空的私人資本打造的火箭)變成了主力運載工具。火箭項目風險巨大:一次發射失敗就可能讓整個公司的業務陷入停頓。但SpaceX很快從不到18個月前的一次爆炸中恢復了元氣,在2017年進行了18次成功發射。

馬斯克旗下另一家公司特斯拉(Tesla)推出的Model 3是他首次嘗試打造的面向大眾的電動車,也是一款超前於時代的車型。像獵鷹重型火箭一樣,他利用較小規模的產品來達到當前地位。馬斯克甚至曾短暫地在那些早期的電動車上實現盈利,只是隨後在新車型上跌回虧損區間。

但他沒有讓特斯拉保持私有的自由,特斯拉依靠從公開市場獲得的大量資金注入才走到現在。

馬斯克成就的標誌之一是,在遭遇了一連串漫長的產品交付延遲和製造問題後,他仍可以讓股市投資者保持信心。最近,在中期生產目標被推遲6個月後,他又開始嘗試為Model 3爭取時間。對他的短期承諾和預測落空已經習以為常的投資者,再一次心甘情願地相信他。

這兩家兄弟公司產生了強大的光環效應。最近,全世界都看到了一輛紅色特斯拉Roadster跑車在太空飛行,方向盤後坐着一個假人宇航員。

馬斯克沒有錯過利用SpaceX的成功來凝聚忠實粉絲的機會。「人們會想,如果我們能把一輛Roadster跑車送到小行星帶,我們也很可能搞定Model 3的生產,」他在近日對華爾街分析師表示,「這只是時間問題。」

但是,對這個光環指望過多將是一個錯誤。最近的股市暴跌提醒人們,廉價資本(馬斯克曾經大舉利用的大宗商品)時代正在走向終結。更重要的是,Model 3每延緩交付一個季度,特斯拉就會失去一個季度的領先地位。

特斯拉的技術成就——無論是在電池、電動傳動系統,還是在自主駕駛方面的進步——正迅速被如今競相發展電動車的汽車工業趕上。這在很大程度上可以歸因於馬斯克自身的成功。自他完成了那件不可思議之事——說服數以千計的人排隊交1000美元定金以獲得加入Model 3等候名單的特權——已經過去近兩年了。名單上的多數人從現在算起可能還得等上一年。

馬斯克或許已經征服太空,但時間是即便馬斯克也無法控制的商品。這位特斯拉老闆最近對華爾街表示,目前還沒有交出首席執行官職位的任何想法——這是他最新的長期獎酬計劃所設想的一個可能性。但如果延誤過久,就連特斯拉的股東們也可能願意把他送上前往小行星帶的不歸旅程。

譯者/申凱

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