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全球經濟

全球「無形資產」經濟的特點

沃爾夫:無形資產與有形資產有本質不同。了解其區別可解釋現代經濟的特點,包括不平等加劇及生產率增長放緩。

當今經濟的新特點是什麼?不在於創意本身的作用。我們現在視為理所當然的技術(車輪、陶器、犁或蒸汽機)都曾經是傑出的新創意。當今經濟的新特點在於,我們很多最優秀的創意仍脫離實體。創意確實寶貴,但沒有實體形式。這幾乎改變了一切。

這是一本引人入勝的新著作《沒有資本的資本主義》(Capitalism without Capital: The Rise of the Intangible Economy)講述的主題。該書的作者是帝國理工學院(Imperial College)的喬納森•哈斯克爾(Jonathan Haskel)和Nesta的斯蒂安•韋斯特萊克(Stian Westlake)。他們的主要觀點引人注目:全球市值最高的蘋果公司(Apple)幾乎不擁有任何實物資產。創造價值的是它的無形資產:把設計和軟件融入一個品牌。

在這本帶來許多意外的著作中,最讓人意外的事實是:對無形資產(研發、軟件、數據庫、藝術創作、設計、品牌建設和業務流程)的投資規模現在是多麼龐大。對這點進行估量已成為一項重要的腦力活動。在美國和英國,對無形資產的投資現在超過了有形資產。瑞典也是如此,但德國、意大利或西班牙不是。(見圖表。)

這點很重要,因為無形資產的特點與有形資產有本質不同。了解這些區別或許可以解釋現代經濟的一些特點,包括不平等日益加劇以及生產率增長日益放緩。

本書的兩位作者解釋了無形資產的特點,她們提出了「4性」:可擴展性;沉沒性;溢出性和協同性。這些集合在一起顛覆了競爭性市場經濟為人熟知的功能。

「可擴展性」的意思是,一個人使用一項無形物品,不妨礙另一個人繼續享受其好處。經濟學家稱之為很好的「非競爭性」。同一個三明治,你吃了,我就不可能吃。但無形資產可以被重複使用。在「可擴展性」(經常被網絡效應所放大)很重要的經濟體中,一些企業將迅速變得規模龐大。這些贏家還可能享受巨大的先入者優勢。

「沉沒性」指無形資產的市場價值往往很低或者為零,與土地或工廠不同。無形資產作為其所有者業務的一部分才有價值,但對其他任何人都沒有價值。這意味着,投資於無形資產是有風險的。本書作者認為,對資產價值的預期缺乏穩定的原始價值牽制,還會引發資產價格泡沫。

「溢出性」的意思是一筆投資的很大一部分好處可能落入他人手中。即便知識資產受到保護,投資一項創意的很多好處也可能落入發現者以外的人手中。模仿(和竊取)能為模仿者(和竊取者)帶來好處。這種溢出性的存在削弱了人們投資的動力。解決方法是知識產權,但從根本上說知識產權帶有主觀任意性,從經濟角度來說成本高昂。

最後,無形資產具有協同性。這與溢出性相反。協同性鼓勵公司之間的合作(或者直接合并),而溢出效應可能會阻礙合作。誰真的希望奉送給競爭對手一頓免費午餐?綜上所述,這些特點解釋了無形資產經濟的另外兩個核心特點:不確定性和競爭性。市場經濟不再以人們熟悉的方式發揮作用。

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