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數據

科技大公司正在顛覆資本主義的基本規則

福魯哈爾:我們用個人數據為Facebook等公司的服務「付費」,它們據此向零售商等收費,這最終又會轉嫁到我們身上。

過去幾周,要求政界人士和監管者遏制科技巨頭壟斷力量的壓力不斷加大。在9月12日的一場演講中,美國聯邦貿易委員會(Federal Trade Commission)代理主席莫琳•奧爾豪森(Maureen Ohlhausen)試圖給這一構想潑冷水。「考慮到技術驅動的創新為消費者帶來的明顯好處,」她說。「我對這方面的壓力感到擔憂,它將無視消費者的利益,而去追求其他、甚至可能相互衝突的目標。」

她的話呼應了過去40年來美國的反壟斷政策:如果企業為消費者降低了價格,它們在經濟和政治層面無論多麼龐大和強大都沒問題。這對谷歌(Google)、Facebook及亞馬遜(Amazon)這樣的公司非常有利,這些公司提供從搜索結果到個人出版平台的服務和產品,不僅便宜,而且免費。

然而,奧爾豪森忽視了關鍵的一點:免費並不真的意味着免費——當你考慮到儘管我們沒有用美元為這些服務付費,卻在用數據付費,包括各種數據,從我們的信用卡號到購物記錄,從政治選擇到病歷。這些個人數據的價值有多高?

從經濟學家到藝術家,各方都對這個問題越來越感興趣。例如,在2014年成立的漢堡裝置藝術雜貨店Datenmarkt,一罐水果的「售價」是5張Facebook照片;一袋吐司值8個「贊」,等等。

關鍵的問題在於,精確定價個人數據幾乎是不可能的,部分原因是,對於自己有多大可能會交出這些信息,人們表現出千差萬別的行為和想法,取決於對方給出的交換條件。在最近的一項研究中,當消費者被直截了當地問到,是否同意接受一家知名數字媒體公司的追蹤,以換取更為「有用的」廣告時,五分之四的人都表示拒絕。然而,麻省理工學院(MIT)和斯坦福大學(Stanford University)的研究人員今年發表的另一項研究顯示,只需要微不足道的一點激勵,就能說服人們交出整個郵件聯絡人名單。如果提供一個免費比薩,接受研究的很多學生就很有可能這麼做。

有人也許辯稱,這只是市場在發揮其應有的作用。消費者得到了一個選擇,他們也做出了選擇。至於這個選擇是否明智,根本不是我們要評判的事情。

但後一項研究還表明,企業能夠鼓動用戶更自在地交出數據——只要告訴他們,他們的數據會受到技術保護,而這些技術的設計初衷就是「防止包括從政府到互聯網服務提供商在內的所有人……窺探通訊內容。」事實上,他們所用的加密技術並不能保證這一點。

關鍵是大數據使整個競爭格局明顯對那些最大的數字企業自己有利。他們可以提取信息並在其中植入建議,引導我們做出截然不同的決定,最終給這些公司帶來越來越多的利潤。

這不僅讓一家公司擁有太多力量,而且是反競爭和扭曲市場的,從這個意義上講,我們所知的資本主義的基本規則正在被顛覆。在這種情形下,各方沒有平等獲取市場信息的機會。肯定不存在價格透明性。

我們如此隨意交出的個人數據正在被全球最富有的公司(例如Facebook,今年第二季度的營業利潤率達47.2%)大規模地貨幣化。它們差不多免費獲取原材料(我們的數據),然後據此向零售商和廣告商收取費用,後兩者再將這些成本以某種形式轉嫁到我們身上——比如,你在搜索到的小酒館喝一杯酒時多付出的一美元。他們有「印鈔許可證」,就各種各樣的公司責任而言,不必承受其他行業不得不應對的諸多制約。

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