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科技

「火星夢」開啟人類新太空時代

桑希爾:億萬富翁熱衷太空探索只是怪癖和虛榮心在作怪嗎?湧入太空項目的大量投資也許將創造出蓬勃的外星經濟。

尚在苦哈哈地謀生的人們,理所當然地會認為,億萬富翁們最近熱衷的太空探索,是他們的怪癖加上虛榮心在作怪。

即使像科幻小說家金•斯坦利•羅賓遜(Kim Stanley Robinson)這樣的太空浪漫主義作家也懷疑,是不是對超級富豪們來說,太空旅行就跟蹦極差不多?

但很有可能,湧入太空項目的大量投資終將會創造出一種朝氣蓬勃的外星經濟,這將激發創新、鼓勵國家與公共及私營行業間的協作、以及拓展人類的想象空間。也許我們真的剛剛進入了一個全新的太空時代。

高盛(Goldman Sachs)在最近一份報告中稱,隨着衛星革命的加速推進,以及投資者們對小行星採礦、太空製造和太空旅遊的探索,太空有望成為下一個投資前沿。該投資銀行預測,未來20年,太空經濟有可能發展成一個數兆美元的市場。

位於佛羅里達卡納維拉爾角(Cape Canaveral)的39A發射台是一個見證此次太空探索復興的絕佳地點。1969年,尼爾•阿姆斯特朗(Neil Armstrong)、巴茲•奧爾德林(Buzz Aldrin)和邁克爾•柯林斯(Michael Collins)就是從這裡搭乘火箭升空去執行歷史性的登月任務。

而由埃隆•馬斯克(Elon Musk)執掌的火箭製造公司SpaceX已向美國國家航空航天局(NASA)租下該發射台,租期20年。這家私營公司正在開展的項目是當今世上最雄心勃勃的發射計劃之一。

今年5月,我觀看了一枚獵鷹9號(Falcon 9)火箭搭載着國際海事衛星組織(Inmarsat)一顆價值5億美元的衛星發射升空的過程。目睹火箭洞穿長空,一如既往地令我感到血脈賁張。

SpaceX是太空供給側革命的先鋒,該公司致力於開發可重複使用的火箭以大幅削減發射成本。在亞馬遜創始人傑夫•貝佐斯(Jeff Bezos)旗下的私人太空公司藍源(Blue Origin),創新的速度同樣日新月異。

隨着地球上聯網設備的數量以驚人的速度增長,太空經濟的需求側也在發生轉變。大數據革命和物聯網助長了對衛星技術的需求,其中包括由體型較小、造價也較低的立方體衛星(CubeSats)組成的星群。

查爾斯•博爾登(Charles Bolden)是一位宇航員,曾4次乘坐太空飛機執行任務,在2009至2017年擔任NASA局長。博爾登承認最初他對一些太空企業家持懷疑態度。他不信任那些「商業空想家」,那些人覺得私營企業能把每件事都做得更好。

但博爾登說他已經開始欽佩這些公司的技術創造力、合作意願以及行動速度了。「我喜歡上了他們,」他說。「想要為SpaceX這樣的企業效力,需要敏銳得像某一種貓才行。他們的工作節奏令人難以置信。」

但太空探索的意義絕不只是取得投資的經濟回報。它還關係到深化我們對宇宙的認知以及探索未知的領域。在這個層面上,太空企業家和政治領導人共同的遠大目標就是將人類送上火星。

馬斯克說過他要死在這顆紅色的星球上,而且不能是撞死的。NASA同樣設立了登陸火星的目標,并力爭在本世紀30年代實現。

然而博爾登認為,要實現這一目標,唯一辦法就是讓參與太空探索的各方,包括中國人、俄羅斯人、歐洲人以及私營企業,與NASA聯合起來,齊心協力才行。他說:「要實現這一目標並不容易,但如果我們能夠繼續當今已有的國際合作,就會容易得多。」

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