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智慧城市群

優步Elevate能起飛嗎?

巴特勒:雖然聽上去很怪誕,但優步Elevate旨在開發垂直起降的電動車,這些飛行車將把人從郊外機場送到市中心。

作為一家公司,優步(Uber)有點像「後天養成的品味」:人們要麼愛它,要麼恨它,要麼愛恨交織。但事實證明,它肯定是一種有效顛覆全球城市交通的工具,打擊甚至摧毀舊的商業模式,並通過壓低薪資來降低消費者的成本。這就是為何他們的最新舉措(不管聽上去是多麼怪誕)必須被認真對待的原因。

Uber Elevate將個人移動性的概念提升到一個新的水平,確切地說是地球表面以上幾百英尺的地方。目的是開發將現有的垂直起降技術與快速發展的新一代電池技術結合在一起的汽車(或許把它描述為非常小型的飛行器最合適)。這些飛行車將把人類從郊外的機場送到市中心。想象以下在倫敦或紐約有這樣的服務吧。距離的限度由飛行車的電池容量決定,因此從理論上來說是可以延長的。從肯尼迪機場(JFK)飛到康涅狄格州的紐黑文(New Haven),或者從希斯羅機場(Heathrow)飛到劍橋,將不是不可能的。

正如優步在其公開的資料中明確提出的那樣,這個概念面臨挑戰。安全和認證至關重要,但優點是這些「飛機」沒有旋翼葉片,旋翼葉片是很多直升機的問題來源。

必須遵守城市噪音控制的要求,但完全電動的推進器應有所幫助。這些飛行車還應足夠小,以便從指定的大樓上起落,優步的宣傳資料顯示這些飛行車在一棟車庫樓頂。電池容量需要突破。目前來看,單位重量的能量不足以支撐遠距離通勤所需要的電量,而且充電時間太長。但在這兩方面,優步和Aurora Flight Services的合作讓相關研究非常深入,雙方的合作是4月底在達拉斯的Elevate峰會上公布的。

當然,這並非一種廉價的出行方式。Uber Elevate將是一種精英產品,至少最初如此,儘管「拼車」是該模式的一部分。優步承認這點,但希望規模逐漸擴大,全球大規模生產把單位成本降低到可以與普通汽車競爭的水平。

優步宣傳資料中沒有提到安全問題。在當前氣氛下,任何一個城市交通管理部門都不太可能允許飛機在市區低空飛行。

這種交通形式的意義可能是重大的。城市擁堵是全球未解決問題之一,就像空氣質量一樣。越來越多的人在城市工作,來自聯合國(UN)的全球數據顯示,全球約54%的人口在城市居住,而40年前大約為三分之一。再過20年,這個數字將逼近60%。公共交通正逐漸改善,但正變得更為繁忙。隨着城市住房成本上升,更多的員工被迫居住在距離工作單位更遠的地方,通勤距離變得更長——從浪費的時間和壓力來看,這是一項巨大的成本。根據優步的數據,舊金山的通勤者一般每年花在交通上的時間為230小時。在孟買,一般的通勤時間為每段行程90分鐘。

我不知道優步的計劃能否成功。個人飛行讓我想起HG•威爾斯(HG Wells)的科幻作品中的畫面,讀者們肯定會告訴我,這個構想的歷史更久遠。但威爾斯和其他人當年描寫的其他很多東西,已經從純科幻變為了現實。因此,暫時拋棄不信任吧,考慮一下Uber Elevate或另外10多家公司正在開發的類似構想的潛在影響吧。

首先,建設更多傳統基礎設施的必要性將降低,例如造價極其高昂的高速鐵路。機場可以建在距離城市更遠的地方,這將減少噪音污染,開啟不同的區域發展模式。如果新的交通選擇改變了有關地理位置的經濟考慮,那麼商業和住房市場都將發生變化。

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