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天文學家發現離地球最近或存在生命的系外行星

這顆被命名為比鄰星B的行星距離太陽系僅4光年多一點,與地球的臨近程度意味著,它是搜尋外星生命的最佳星球。

數十年來,天文學家一直在銀河系太空中搜尋與地球相似且有可能存在外星生命的星球。

周三,一個科學家團隊透露,他們比以前任何時候都更進一步接近了這一目標——他們宣布發現了一顆繞行半人馬座比鄰星的類地行星。由於比鄰星是距離太陽最近的恆星,因此這顆行星是離地球最近且理論上可能存在生命的系外行星。

(註:上圖為地球)

雖然天文學家自1995年以來已經發現了3000多顆所謂系外行星,有些可能適宜居住,但這顆新發現、被命名為比鄰星B(Proxima Centauri B)的行星與地球的臨近程度意味著,它是搜尋可能存在的外星生命的最佳星球。比鄰星B每11天繞比鄰星一周,距離太陽系4光年多一點。

位於慕尼黑的歐洲南方天文台(European Southern Observatory)的一個天文學家團隊花了9年時間才有了此次突破性發現,這一發現的詳細情況將刊發在周五出版的《自然》(Nature)科學雜誌上。

「此前也有人聲稱發現了(繞行比鄰星)的行星,所以我們不得不格外謹慎……以確認沒有其他因素會引發我們觀察到的信號,」該國際團隊帶頭人、倫敦大學瑪麗女王學院(Queen Mary, University of London)物理學與天文學院講師吉列姆•安格拉達-埃斯屈德(Guillem Anglada-Escudé)說,「但我們觀測到的信號十分顯著,這顆行星的存在毫無疑問。我們的結論是,我們發現了一顆行星。」

要能夠維持我們所知的生命,一顆行星必須在體積上與地球大致相當而且處於「剛剛好」的宜居帶,這意味著它與主恆星的距離必須正好可以讓表層溫度允許液態水存在。科學家們相信,比鄰星B上的溫度範圍在零下30攝氏度至30攝氏度之間,這使它與地球非常相似。

有一處不同在於,比鄰星B距其主恆星僅700萬公里——只有地球到太陽距離的5%。但是由於比鄰星比太陽體積小得多、溫度也低得多,科學家們相信,比鄰星B上仍可能存在液態水,因而可以維持生命。

「從模擬來看,我們可以推斷這顆行星最有可能是一顆類地行星,這意味著它有表層……(而且)從我們已知的情況來看,可能有水的存在,」德國哥廷根大學(Georg-August-Universität Göttingen)天體物理學研究所教授安斯加爾•賴納斯(Ansgar Reiners)說,「這顆行星離地球如此之近,而且比任何其他我們已知的星系都近,因此,未來進行詳細研究也更加容易。」

為了確認比鄰星B的存在,駐紮在歐洲南方天文台位於智利阿塔卡馬沙漠觀測站的研究人員使用了一種被稱為「擺動」(wobble)的間接觀測方式,即觀測比鄰星B的引力引起的比鄰星的細微擺動。

現在,科學家們將努力用望遠鏡捕獲圖像來更多地了解這顆新發現行星的歷史和氣候。但該團隊表示,這顆行星已經成為了尋找外星生命的首要目標。

「已經發現了很多系外行星,將來還會發現更多,但尋找距離地球最近的類地行星並取得成功已成為我們所有人一生一遇的經歷,」安格拉達-埃斯屈德說,「接下來,我們要在比鄰星B上尋找生命。」

譯者/隆祥

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