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中國的「機器人革命」

作為全球最大的工業機器人買家,中國正興起一場政府支持的「機器人革命」,把勞動力成本上漲的問題轉化為工業升級的契機。但機器人在滿足中國需要的同時,也給工業基礎薄弱的其它發展中國家帶來了難題。

位於中國廣東省的櫻奧廚具(Ying Ao)看起來並不像一家未來的工廠。廠門上方的招牌已經褪色;車間里,油膩的地板上有一灘一灘的淤泥,濃重的金屬粉塵(不鏽鋼拋光工藝的副產品)讓人喘不過氣。工人們拉著手推車走過時,空洞的、車棚一般的廠房裡迴響著巨大的哐當聲。

廣東省是中國製造業增長的發動機,去年創造了6150億美元的出口額,超過了中國出口總額的四分之一。在廣東省的這一地區,工人的薪資標準約為每月4000元人民幣(合600美元)。據櫻奧副總經理陳從漢介紹,由於廠內的勞動條件不是太好,這家為歐美廚房生產水槽的企業不得不支付雙倍於上述標準的工資。因此,四年前該公司開始購買機器,代替越來越昂貴的人力。

如今,9台機器人在做著140名全職工人的工作。機械臂會從半成品堆中抓起水槽,把它們打磨得閃閃發亮,再把它們放在自動行駛的小車上,由其把這些水槽帶到一個與電腦相連的攝像頭前,進行最終的質量檢驗。

這家每天出口1500個水槽的企業在機器人上的投資超過300萬美元。陳從漢表示:「這些機器比人力更便宜、更精確、更可靠。機器人從未毀掉一批產品。」他帶著一絲苦笑補充說:「我希望未來能換掉更多人力。」

在整個中國南方沿海製造業地帶,成千上萬個與陳從漢所在工廠類似的廠家正在向自動化轉型。這是一場政府支持的、由機器人帶動的工業革命,其規模之浩大是世界從未見過的。自2013年以來,中國每年採購的工業機器人超過了其他任何國家,包括德國、日本和韓國等高科技製造業巨人。根據產業遊說組織——國際機器人聯合會(International Federation of Robotics,IFR)的說法,到今年底,中國將超過日本,成為全球運用工業機器人最多的國家。IFR總幹事古德龍•利岑貝格爾(Gudrun Litzenberger)表示,中國顛覆性變化的速度是「機器人歷史上獨一無二的」。該組織的總部位於德國,這裡是世界上一些頂尖工業機器人製造商的所在地。

中國技術轉型仍有很長的路要走,目前中國每1萬名製造業工人只有36部機器人,相比之下德國為292部,日本為314部,韓國則為478部。不過,中國已經在改變全球製造業的面貌。在這一過程中,中國正在引發更大層面的疑問:新興經濟體還能不能指望依靠傳統的發展道路(自18世紀英國工業革命以來發達國家曾依賴過的道路)致富?抑或機器人將會接手曾經讓數億人擺脫貧困的許多職位?

櫻奧廚具副總經理陳從漢:「這些機器比人力更便宜、更精確、更可靠。」

政府推動的「機器人革命」

中國在工業機器人上的大舉投入,源自一個迫切的經濟問題。從上世紀80年代以來,隨著北京的共產黨統治者向全球貿易打開大門,龐大而廉價的勞動力幫助中國成為全球最大的製成品出口國。迅猛的經濟增長令數億中國人擺脫了貧困,並隨著勞動者從農村遷居城鎮,轉變了中國大片地區的面貌。然而,日益壯大的中產階層和人口老齡化導致中國的薪資水平不斷攀升,削弱了中國的競爭優勢。中國的勞動力人口預計會從去年的10億降至2030年的9.6億,到2050年進一步滑落至8億。這在一定程度上是已經在2015年正式廢止的一胎化的結果。

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