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挑戰禁忌的中國克隆技術

博雅上周宣布投資3100萬美元,組建一家合資公司,計劃通過克隆毛髮細胞每年生產100萬頭牛。目前,中國生物技術領域規模很小,但有意在一些最先進和最具爭議的生物技術領域成為全球領袖。

在中國的神話故事裡,孫悟空身上的猴毛有著巨大的魔力。他只需拔下一根,吹口氣,瞬間就能變出一隻跟他一模一樣的猴子。

博雅(BoyaLife)首席執行官許曉椿表示,對於他執掌的這家中國生物技術公司,這種神話並非可望不可即。上周他宣布投資3100萬美元與韓國秀岩生命工學研究院(Sooam Biotech)組建一家合資公司,計劃通過克隆毛髮細胞每年生產100萬頭牛。

他表示,孫悟空「聽上去像是一個神話故事,但我們確實在做同樣的事情」,他表示,「我們拔下200根牛毛,吹一口氣,然後就會變出很多頭牛!」

明年某個時候,位於沿海城市天津郊區的博雅實驗室的研究人員,將從幾頭精心挑選的牛提取皮膚細胞(神戶牛肉是許曉椿的最愛)。這些科學家將從每個細胞中提取細胞核,將其置入另一頭牛的還未受精的卵細胞。接著克隆胚胎將被植入中國各地養牛場的代孕奶牛體內。

他的遠大理想是驚人的。他計劃「一期」每年生產10萬個克隆牛胚胎,未來將每年生產100萬個。這將令博雅成為全球遙遙領先的最大克隆工廠。

許曉椿表示,最新技術意味著,能夠按照「生產線模式」以每個細胞不到1分鐘的速度進行克隆。他表示,根據每4個小時倒一次班、每年250個工作日計算,一個熟練的克隆者每年可「生產」出6萬個克隆牛胚胎。他補充稱,按照項目的計劃規模,有一個50人的團隊就夠了。許曉椿計劃員工總數將達到300人,最終的投資總額預計將達到5億美元。

如果該項目接近達到其目標,它將代表著近期一連串突破禁忌的開創性生物技術研究的又一例,在此類項目中,中國將其他國家仍處於試驗和臨床階段的技術投入量產和商業化。

中國在生物技術領域的另一個旗手是總部位於深圳的華大基因(BGI),該公司的前身是北京基因組研究所(Beijing Genomics Institute)。華大基因已發展成為全球最大基因組組織,擁有從植物、微生物、人類和動物身上讀取、分析和改變DNA的強大能力。該公司聘用2000多名博士級別的科學家和200台頂級基因測序設備。

今年9月,華大基因宣布將銷售通過基因編輯和克隆開發的「迷你豬」(最初用於生物醫學研究)寵物,此舉抓住了公眾的想象力。

中國科學家對於採用「成簇規律間隔短迴文重複序列」(Crispr)的「基因編輯」技術充滿熱情,該技術於大約3年前在美國發明,它大大加快了對任何活體細胞插入和刪除DNA的速度。

今年9月,來自中國多所大學的研究人員發表了一項有關陝北絨山羊的研究,這些山羊經過基因編輯後,長出更大塊的肌肉和更長的毛,潛在讓它們作為肉和紡織纖維的來源具有更高價值。

他們在西方領先刊物《科學報導》(Scientific Reports)上寫道:「結果表明,已在大型動物體內實現多處DNA同時編輯,這表明Crispr體系有望成為牲畜領域一件強大且高效率的基因工程工具,因而將至關重要,而且適用於繁殖。」

但最具爭議的基因編輯應用是人體細胞。今年4月,廣州中山大學(Sun Yat-sen University)的科學家利用Crispr技術修改了85個無法存活的人類胚胎的基因組,儘管西方醫學期刊上很多文章事先敦促他們不要這麼做。儘管這項實驗失敗了,但它引發了科學界同行的強烈抗議以及媒體的不祥頭條,稱風險在於把基因變化傳遞給人類後代。

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