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美國經濟

中產空心化阻礙美國經濟復甦

FT專欄作家盧斯:中產階級遭遇的危機,導致美國經濟增長的上行空間受到限制。除非中產階級開始實現健康的收入增長,否則,美國將陷在所謂的「新常態」中動彈不得。

經濟學家J•K•加爾布雷思(J.K. Galbraith)曾說,經濟預測的唯一意義是使占星術看起來值得尊敬。經濟學家將今年第一季度美國經濟萎縮1%的主要原因歸咎於惡劣的冬季天氣。他們指出,現在極地渦旋已經過去,美國期盼多時的經濟增速起飛終於將要到來。這是經濟學家這種職業不可撼動的自負。在我看來,我更願意參考星座解析或者天氣預報。

經濟預測者們尚未從心底里接受的一個事實是,美國經濟已經從根本上發生了變化。自從經濟復甦於五年前開始以來,大多數美國人的購買力不是僅僅停滯不前,事實上甚至有所下降。

Sentier Research提供的數據顯示,按實際值計算,目前美國家庭收入的中位數是53000美元,較2008年經濟衰退剛剛開始時下降了超過4000美元,或者7.6%。但美國經濟作為一個整體早已超越了經濟危機爆發前的體量規模。

罪魁禍首在於日益加劇的收入和財富分配不平等——這是我們時代最核心的經濟真相。正如英國央行(Bank of England)行長馬克•卡尼(Mark Carney)近日所說的那樣:「在每個社會內部,幾乎沒有例外,同代人之間以及世代之間的收入分配不平等程度都已顯著上升。」

當經濟增長的大部分收益流向社會頂層的一小部分高收入群體,其中會被用於消費支出的比例將非常有限。整體經濟增長態勢持續脆弱。正在發揮作用的各種因素沒有任何神秘可言。以美國房地產市場復甦為例,這一進程在過去幾個月中再度止步不前(這一消極趨勢在惡劣的冬季到來之前和過去以後兩次出現)。

來自房地產集團Redfin的數據顯示,在今年的頭四個月中,佔美國住宅市場1%的最昂貴豪宅的銷量增長了21%——這些豪宅的單套價格不低於167萬美元。2013年這類豪宅的銷量增長了35%——鍍著金邊的舊金山灣區(San Francisco Bay Area)帶頭領漲,當地頂級豪宅的入門價格為535萬美元。

今年到目前為止,美國其餘99%的住宅銷量則下降了7.6%。簡而言之,通過房地產市場狀況你可以一窺美國經濟整體形勢。所售房屋的總價值出現了增長,但絕大部分人並沒有感受到這一點。

同樣的情況也存在於其他消費領域。高端市場一片興旺,低端市場同樣如此。而大多數中端市場則舉步維艱。2014年第一季度,法國路威酩軒集團(LVMH)在全球範圍內的銷售額增長了9%,主要受在美國市場的強勁銷售形勢推動。路威酩軒是擁有路易威登(Louis Vuitton)、寶格麗(Bulgari)等高端品牌的奢侈品大型企業集團。

美國珠寶商蒂芙尼(Tiffany)今年第一季度的銷售額同樣猛增了9%,而同期美國整體經濟則趨於萎縮。主要依靠1%高收入群體的企業經營形勢良好。

今年第一季度連鎖超市沃爾瑪(Walmart)的銷售額則下跌了5%。西爾斯控股(Sears Holdings)的銷售額下降了6.8%,該公司一度曾是代表美國中等收入消費者的風向標。此外還有很多類似的例子。

只有低端市場的表現才能匹敵高端市場,低端市場是美國低收入群體淘便宜貨的地方。在2014年的前三個月中,美國主要折扣零售商美元樹(Dollar Tree)的銷售收入猛增了7.2%。在經濟形勢嚴峻時,折扣店常會搶走規模更大的零售商的生意。與此類似的是,Public Storage和Extra Space Storage都實現了兩位數的收入增長。這兩家公司是倉儲行業中規模最大的營運商,這一行業是指示經濟蕭條的風向標。

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