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教育

新一代教育初創企業

受紐約市政府鼓勵教育創新的影響,教育初創企業在紐約大量湧現。這一行業潛力巨大,對投資者來說是個機會。

五年來,斯蒂芬妮•杜瓦(Stephanie Dua,見上圖)一直在密切關注美國公共教育領域的變化。

擔任紐約市公立學校基金(Fund for Public Schools)首席執行官時,杜瓦曾負責募集來自私人領域的資金,以支持公共教育領域的改革。這些改革包括:按照「通用核心標準」(Common Core,為英語和數學設置標準)培訓教師,完善學校圖書館,以及開設一條面向家長的熱線服務電話。但在2011年,她決定做出改變——加入紐約市教育專業人士日漸龐大的創業大軍。

在市長邁克爾•布隆伯格(Michael Bloomberg)的領導下,紐約成為了教育創新的實驗場。為改善紐約市學校的教學現狀——這些學校在教學質量上存在很大差異——布隆伯格鼓勵教育領域的企業家和創新者將自己的構想應用於教學實踐。紐約科技發達、創業氛圍濃厚,很多人已將這裡當做大本營,並在這裡找到了資金和人才。

來自谷歌(Google)以及Facebook的投資,使紐約成為一塊吸鐵石,吸引著四面八方的計算機科學家和設計師。教育科技公司所肩負的社會使命感,對已經獲得高薪的青年才俊也頗有吸引力。

杜瓦在教育改革領域工作了10年,她發現,即便擁有資金和更好的工具,改變教育體系及教學效果也非常困難。尤其令人感到擔憂的是,10歲以下兒童的閱讀能力——預示他們未來學業成就的關鍵指標——普遍較低。杜瓦總結道,雖然學校系統極難改變,但父母藉助正確的工具來「改變自己子女的命運並沒有那麼困難」。

經過一番完善之後,杜瓦從私人投資者那裡籌集了220萬美元種子資金,以創辦Homer。該公司主要開發針對平板設備的應用,以幫助孩子學習認字。她擁有一個由讀寫專家、程序員以及設計師組成的團隊,團隊人數不斷增加,目前已達到15人左右。Homer在布魯克林區的辦公室和3D打印公司MakerBot位於同一棟樓內。

杜瓦表示:「我創業不是為了能顯擺自己是企業家,擁有一家科技初創企業。」她試圖解決的難題是,「孩子們需要通過一種貼心得多的體驗,來培養他們的讀寫技能」。

她的創業靈感源於幫助女兒學習認字時的經歷。當時,她發現市面上的此類圖書都不合用。她還擁有在公立學校基金任職時積累起來的人脈網。杜瓦從改進早期識字工具開始做起,覺得自己或許最終能夠引發大規模的變革。杜瓦在Homer應用的外觀以及用戶體驗方面投入巨大,再創了傳統兒童文學中的一些經典作品,同時摒棄了當代很多兒童讀物中那種「歡快」的人物形象。

杜瓦稱,平板設備非常適合低齡兒童,因為它讓人很容易沉浸其中,並且具有很好的互動性。

杜瓦的宏圖壯志以及創業經歷,凸顯出教育科技領域新湧現出的一股樂觀情緒,這一點在矽谷和紐約這兩個科技中心表現得尤為明顯。曾經因為教育科技企業的好高騖遠以及糟糕的營收表現而反覆吃虧的投資者,如今又回到了這一領域。他們相信,這一次情況將有所不同。

投資者感到,教育產業即將產生突破性進展。在布隆伯格的領導下,紐約市一直努力讓企業家參與教育改革,這種態度已使該市在吸引新成立的教育科技企業方面具備了一項優勢。

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