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英國經濟

英國果真在衰退?

哈福德:究竟何為「衰退」?有的定義過於主觀了

這聽起來很糟糕。

我不願吹毛求疵,但英國沒有任何關於衰退的官方定義。但如果你願意告訴自己,我們陷入了衰退,別讓我阻止你。現在的情況是,英國經濟似乎在今年一季度出現萎縮,去年第四季度也陷入了萎縮,而連續兩個季度出現萎縮通常就會被貼上「衰退」的標籤。我注意到,在宣布「正式衰退」之後,英國《金融時報》Lex專欄將這種按照慣例給出的定義描述為「有些主觀,且沒有什麼參考意義」,在我看來,確實如此。

你似乎在否認形勢的嚴峻性。

我並沒有否認形勢的嚴峻性。我只是懷疑,我們最近對形勢是否有了足夠的了解。英國國內的評論已集中在這樣一個問題上:上一個季度,英國經濟是否出現了萎縮。因為如果萎縮,我們就可以稱之為衰退,而如果沒有,則不能。

你的確在否認形勢的嚴峻性。

形勢很嚴峻,這一點毫無疑問。英國經濟在2008年觸頂,而如今,要想突破此前的高點,我們仍有一段距離。 這在當今人們的記憶中是史無前例的;即便是在上世紀30年代初期,到如今這個時候也會出現一場足以突破衰退前高點的復甦了。以任何合理的標準來衡量,英國經濟目前的形勢都很嚴峻。正因為如此,糾結於上季度經濟究竟是略微擴張還是略微萎縮的問題,就更令人不解了。最近的情況是這樣的:英國國家統計局(Office for National Statistics)發布了一份並不確定的初步預測,稱截至3月底,英國經濟較去年12月底萎縮了千分之二。即便英國國家統計局預測英國經濟在3月底時擴張了千分之二,我也不認為我們都會興奮得跑到街上去手舞足蹈。

它本應是一個更受歡迎的消息。

從某種程度上說,確實如此。我們把整件事看成了一個非黑即白、非對即錯的事物。實際上,黑白中間還有許多「灰色」地帶。別忘了,英國經濟已經出現過萎縮,2010年底出現過一次,2011年出現了兩次。只是這一次是連續兩個季度萎縮。讓問題更為複雜的是,有必要記住,這些數據往往會被大幅修正。

那麼,或許經濟根本就沒有萎縮?

的確如此。或者,它可能比我們想象的還要糟糕。儘管在這種特殊情況下或許有必要指出,從其他經濟指標例如企業活動調查來看,經濟前景更為樂觀。倫敦金融城的許多經濟學家都認為,如果這些數據出現修正,將會是向上而不是向下修正。

哦,那些絕不會犯錯的金融城經濟學家們!那麼,這統統是與緊縮有關還是與歐元區危機有關?

是什麼讓你認為這兩者是相互排斥的?顯然,它們或許都無助於改善形勢。不過,英國國家統計局的數據讓人們對圍繞緊縮的辯論有了深刻的新認識。

此話怎講?

看一下英國國家統計局新聞稿的結尾部分,它把這些數據按行業分類,描繪了每個行業自2008年以來的發展狀況。

情況如何?

有幾個行業的表現十分糟糕,例如,農業下滑了逾20%,礦業則萎縮了近三分之一。其他行業,如建築業和製造業自2008年以來收縮了5%或6%。

自2008年以來有經濟部門出現增長嗎?

答案是肯定的,有一個部門出現了增長。

別吊我胃口了——哪個部門?

政府。

什麼?

很意外,是不是?確切地說,是「政府和其他服務業」,因此它不僅包括國防業和國家醫療服務體系(NHS)等行業,也包括私人教育和私人醫療行業。這一經濟行業自2008年以來增長了逾5%;醫療和社會保障領域的擴張尤為強勁。

緊縮政策的執行情況如何?

有幾個方面。其中一點,政府實際上並未削減多少開支。迄今為止的主要緊縮措施是增稅,這或許導致了其他經濟部門的減速。

因此,如果這是在政府服務仍在擴張之際發生的情況,那麼你或許會想,如果真正開始實施緊縮措施,事情將會是怎樣。

譯者/何黎

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