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中國經濟

一場衰退或許正在醞釀

薩默斯:美國國債收益率曲線已出現倒掛,中美實際經濟指標都令人擔憂,當前實行過度緊縮的政策比揮霍要危險。

當一個人基本上是健康的,他還不知道什麼會導致他的死亡。如果不清楚什麼會導致下一次衰退,一場經濟復甦就是健康的。參照這個標準,2008年金融危機以來的復甦雖然緩慢得令人失望,但這場復甦在過去十年的大部分時間裡是健康的。

這一點現在可說不準。保羅•薩繆爾森(Paul Samuelson)有句妙語:股票市場預測到了之前五次經濟衰退中的九次。它告誡人們不要對股票市場的近期走勢反應過度。但如今信用利差大幅擴大,大宗商品價格走軟,投資者開始要求短期美國債券的收益率高於更長期限的債券。與股票市場不同,從歷史上看,「收益率曲線倒掛」在預測衰退時通常不會出錯。對金融市場的總體判斷是,未來兩年發生衰退的可能性比不發生衰退的可能性要大得多。

中國和美國這兩個全球最大經濟體的實際經濟指標也表明形勢很是堪憂。過去幾個月,中國的幾乎所有指標都低於預期。北京當局現在認為,如果要可信地報告中國經濟達到了增長目標,就有必要採取刺激措施。對經濟預測的修訂往往會在很長一段時間內朝著同一個方向調整,因為預測者要逐漸適應新出現的現實。這種趨勢在中國尤其明顯,因為經濟統計數據在政治上極其敏感。

在美國,通脹率再次低於美聯儲(Fed)設定的2%的目標,對普通債券和通脹調整債券的收益率進行比較,表明投資者預計在未來10年內會延續這種情況。雖然就業增長依然強勁,但就業通常是滯後的統計數據。衡量企業和消費者情緒的前瞻性指標表明,增長可能會放緩。

或許美國經濟將可以實現軟著陸:就業增長將放緩至長期可持續水平;生產率將明顯加速增長,使得國內生產總值(GDP)持續以2%速度增長、工資上漲而通脹不會加速。但是這需要政策技巧和好運。鑒於我們目前處於債務水平非常高而失業率較低的狀況,衰退是更可能出現的結果。

在中美經濟都存在嚴重問題的情況下,即使不考慮兩國相互之間在貿易和技術方面的衝突,全球經濟要保持健康也幾乎是不可想象的。歐洲經濟缺乏活力,而英國退歐、法國抗議、德國政治過渡和義大利民粹主義所帶來的不確定性,意味著歐洲大陸更有可能成為問題的根源,而非解決方案。

就像將軍還在打著上一場戰爭,太多的政策制定者關注的是昨天的問題。未來兩年,全球經濟更有可能發生衰退,而不是過熱。信貸流動太少的可能性大於過多,資產價格通縮的可能性大於泡沫,過度緊縮造成的風險要大於揮霍。

貨幣和財政政策面臨的關鍵挑戰是,在面對巨大的地緣政治不確定性、日益加劇的保護主義、高企的債務水平以及導致私人儲蓄增加和私人投資減少的結構性和人口因素時,如何維持足夠的需求?

美聯儲應該發出信號,表明它決心避免經濟衰退,倘若陷入衰退的話,通脹率低於目標的狀況還會再持續一個十年。中國央行(PBoC)和其他中央銀行也應明確表示,他們認識到避免再次衰退是他們能對金融穩定做出的最重要貢獻。

財政政策制定者應意識到,政府債券的實際收益率非常低是一個信號,表明發行更多債務能被吸收。如果經濟衰退就要來臨,開始著手有關上馬大規模基礎設施項目的計劃不會太早。各大經濟體應努力限制貿易摩擦,並釋放信號表明它們致力於合作,願意通過確保有充足資本流向新興市場並避免一輪保護主義周期來支持全球增長。

即使我對經濟衰退的擔憂有些過度,把政策重點轉向重視增長也有助於使通脹率提高到目標水平,何況這種趨勢是可以逆轉的。而如果事實證明我是對的,政策反應遲緩的代價可能是災難性的。當前具有諷刺意味的是,要做到審慎,就需要摒棄緊縮。

本文作者為哈佛大學(Harvard University)經濟學教授,曾任美國財政部部長

譯者/邢嵬

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